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El Big Data según Isaac Asimov

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La última pregunta se formuló por primera vez, medio en broma, el 21 de mayo de 2061, en momentos en que la humanidad (también por primera vez) se bañó en luz. La pregunta llegó como resultado de una apuesta por cinco dólares hecha entre dos hombres que bebían cerveza | Isaac Asimov.

Fuente Pinterest
Fuente: Pinterest

Así comienza uno de los cuentos más brillantes del gran escritor Isaac Asimov, (1929 – 1992) quien fue reconocido como uno de los grandes maestros de la ciencia ficción y, junto con Robert A. Heinlein y Arthur C. Clarke, considerado, en vida, como uno de los tres grandes compositores del género.

Pero empecemos por el principio…¿qué es MULTIVAC?

La era de las computadoras analógicas

“Multiple vacuum tubes analog computer” o Multivac para los amigos, fue el nombre que el autor, Isaac Asimov, le dio (como referencia a UNIVAC, la primera computadora mainframe fabricada) a una supercomputadora analógica que incluyó en varios de los relatos y cuentos a lo largo de su bibliografía.

ordenador UNIVAC 1
Fuente: dma.eui.upm.es

Este superordenador de interfaz mecanizada e impersonal, era manejado por el gobierno. Estaba ubicado en algún punto subterráneo de Washington y, aunque albergaba físicamente más de un km de longitud (recordemos los ordenadores de los años 40-50) y varias toneladas, sus tentáculos y ramificaciones abarcaban gran parte de la población del país.

Machine learning en los años 50

Su tarea principal: aprender. Alimentándose de datos que el gobierno le proporcionaba, para aprender de todas y cada una de las cosas de la vida humana, llegando a un punto de su existencia en el que había recopilado suficientes datos como para responder a inquietudes y preguntas sobre la humanidad y, en mayor medida, a las preguntas que le planteaba el gobierno.

Uno de sus principales papeles fue predecir el resultado de las elecciones en base a unas pocas preguntas que Multivac le planteó a un individuo en particular. Un solo ciudadano elegido entre toda la población del país para servir de Data Guide al computador y basarse en sus respuestas para predecir con exactitud al siguiente presidente de los Estados Unidos de América. Tal fue la confianza en el conocimiento de la población de la máquina, que no se llegó a celebrar elecciones. Multivac había dado el resultado y era más fiable, más rápido y sencillo que celebrar elecciones con sus posibles fraudes. Y así fue como el gobierno, por primera vez, acató las insinuadas órdenes de una máquina.

Pero no sería la última vez.

ordenador multivac isaac asimov
Fuente: Asimov WIkia

Con el paso de los años, siguió aprendiendo y recopilando datos de manera masiva de todo lo que pasaba en la sociedad, del mundo, de los gobiernos, etc., de TODO. Tal era el conocimiento que fue ganando la máquina, que incluso desafió a la comunidad científica realizando los descubrimientos más importantes del siglo XXI. Gracias a MULTIVAC se pudo desarrollar la ciencia espacial o atómica a velocidad de vértigo, la calidad del ciudadano medio había mejorado notablemente. Fue toda una revolución. La sociedad estaba encantada, le debía mucho a la máquina. Por supuesto eran ellos los que colaboraban muchas veces enviándole (previa aprobación de los gobiernos y censores) preguntas y dilemas para que se los planteara, investigase y buscase una respuesta o solución. Llegando, incluso, a ganarse el título de oráculo, en ciertas ocasiones.

Entonces.. ¿hablamos de Big Data?

Podemos afirmar, entonces, que Multivac nació como un ordenador para buscar patrones, indagar entre todos los datos y conseguir sacar información en modo de insights que permitían al mundo y a la propia máquina continuar mejorando y aprendiendo.

Cierto es que no usamos un lenguaje moderno de procesado de datos ni unos multiprocesadores que trabajan a velocidades increíbles ni, mucho menos, capacidad de almacenamiento masiva. Aun así, en la era de los ordenadores con metros de cables y relés, tarjetas perforadas, válvulas de vacío, discos de almacenamiento del tamaño de una lavadora, bombillas industriales y botones del tamaño de una mano, Isaac asimov se atrevió a predecir y soñar con la posibilidad del Big Data y, una era más moderna que la suya en la que los ordenadores serían capaces de procesar y almacenar más datos, ergo más sabidurías que los humanos. Y eso, siempre le fascinó.

En cuanto a la última pregunta

Recomendaría encarecidamente a cualquier amante de la analítica digital, el big data, de los ordenadores en general o incluso a cualquier fan de la ciencia ficción, la lectura del relato corto “La última pregunta” (lo encontraréis online sin problemas o en el recopilatorio de Cuentos Completos I), en el cual podréis averiguar cómo tuvo que evolucionar MULTIVAC para responder a la pregunta de los dos bebedores de cerveza:

¿Podrá la humanidad algún día, sin el gasto neto de energía, devolver al Sol toda su juventud aún después que haya muerto de viejo? ¿Es posible revertir la entropía? | Extracto del relato mencionado anteriormente

A lo que Multivac respondió:

Aún no hay suficientes datos para una respuesta específica

datos insuficientes
Fuente: Tumblr

Pero una máquina como MULTIVAC no se quedaría ahí, continuó recopilando datos durante unos miles de años, hasta que tuvo suficiente para obtener la respuesta.

Os reto a averiguarla.

Fuentes:  Cuentos completos Vol. I – Isaac Asimov, Sufragio Universal – Isaac Asimov, La ultima pregunta – Google Books, Wikipedia – Univac I / Multivac.

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